Perché i gatti feriscono gli esseri umani più di loro?

Questa è una storia che risale a migliaia di anni fa.

In origine i gatti erano creature solitarie. Ciò significa che preferiscono vivere e cacciare da soli piuttosto che in gruppo. La maggior parte del suo comportamento sociale era limitato alle interazioni tra madre e figlio. Dopo questa relazione, i gatti raramente si scherzavano tra loro.

Tuttavia, man mano che i gatti iniziano a convivere con gli umani, queste vocalizzazioni acquisiscono nuovi significati. In molti modi, quando un gatto ci ferisce, è come se si rivolgesse a noi come caregiver, proprio come le loro madri feline.

Probabilmente i gatti incontreranno gli umani per la prima volta solo pochi anni fa 10.000 anni, quando le persone iniziarono a stabilire insediamenti permanenti. Questi insediamenti attiravano i roditori, che a loro volta attiravano i gatti in cerca di prede. I gatti meno paurosi e più adattabili prospereranno, beneficiando di una fornitura costante di cibo. Con il tempo, questi gatti hanno sviluppato momenti più difficili con gli umani.

A differenza dei cani, allevati dagli esseri umani per ottenere tratti specifici, i gatti sono diventati essi stessi addomesticati. Coloro che potevano tollerare e comunicare con gli esseri umani avevano un vantaggio in termini di sopravvivenza, che portò a una popolazione ben adattata alla convivenza con le persone.

Per più di 3.000 anni, i gatti furono rappresentati nelle pratiche sociali e religiose dell'antico Egitto, dove erano venerati come una sorta di protettore divino, sulla terra in questa vita, ma non nell'altra vita dopo la morte.

Per comprendere questo processo, possiamo osservare gli esperimenti degli zorros agricoli in Russia. Dagli anni Cinquanta in poi, gli scienziati sovietici Dmitry Belyaev e il suo team ha creato selettivamente zorro placcati, creando quelli che erano meno paurosi e aggressivi degli umani.

Col passare del tempo, questi cani diventano più docili e amichevoli, sviluppando caratteristiche fisiche simili ai cani domestici, come orecchie cadute e colletti sfilacciati. Cambiarono anche le sue vocalizzazioni, passando dagli aggressivi «tosidos» e «gruñidos» ai più amichevoli «cuchicheos» e «jadeos», simili alla risata umana.

Differenza tra zorro aggressivi (A) e zorro addomesticati (B) negli esperimenti dello scienziato sovietico Dmitry Belyaev.

Questi esperimenti dimostrarono che l'allevamento selettivo mediante mansedumbre poteva portare a una serie di cambiamenti comportamentali e fisici negli animali, ottenendo in pochi decenni ciò che normalmente richiederebbe migliaia di anni. E, sebbene sia meno evidente delle differenze tra i cani e il lupo ancestrale, anche i gatti sono cambiati rispetto ai tempi in cui erano gatti selvatici africani. Ora hanno cervelli più piccoli e colori del mantello più vari, caratteristiche comuni a molte specie domestiche.

Adattamenti vocali dei gatti

Proprio come gli zorro placcati, i gatti hanno adattato le loro vocalizzazioni, anche in un periodo di tempo molto più lungo. I bambini umani sono altruistici alla nascita, il che significa che sono completamente dipendenti dai loro genitori. Questa dipendenza ci ha reso particolarmente sensibili ai richiami dell’angoscia: ignorarli sarebbe costoso per la sopravvivenza umana.

I gatti hanno alterato le loro vocalizzazioni per sfruttare questa sensibilità. Un Atelier del 2009 condotto dalla ricercatrice sul comportamento animale Karen McComb e dal suo team fornisce la prova di questo adattamento. I partecipanti allo studio hanno ascoltato i tipi di fusa. Una tipologia è stata registrata quando i gatti cercavano il cibo (fusa di sollecitudine) e un'altra quando non lo raggiungevano (fusa di non sollecitudine). Sia i gatti dueños che quelli non dueños hanno classificato le fusa della sollecitudine come più urgenti e meno piacevoli.

Credito: Niklas Hamann.

Un'analisi acustica ha rivelato una componente ad alta frequenza in questi rimbombi di sollecitudine, simile ad un muggito. Questo incantesimo nascosto sfrutta la nostra innata sensibilità ai suoni dell'angoscia, rendendolo quasi impossibile da ignorare.

Ma non sono solo i gatti che si sono adattati alle loro vocalizzazioni: li abbiamo anche qui. Quando parliamo con i bambini utilizziamo un linguaggio noto come «discorso materno», caratterizzato da un tono più alto, toni esagerati e un linguaggio semplificato. Questo modo di parlare aiuta ad attrarre i bambini, giocando un ruolo nel loro sviluppo linguistico.

Abbiamo esteso questo stile di comunicazione alle nostre interazioni con gli animali domestici, conosciuti come «mascotabla» (acronimo tra mascota e habla). Recenti indagini suggeriscono che i gatti rispondono a questa forma di comunicazione. Un Atelier del 2022 condotto dalla ricercatrice sul comportamento animale Charlotte de Mouzon e dai suoi colleghi hanno scoperto che i gatti potevano distinguere tra il discorso rivolto a loro e quello rivolto agli esseri umani adulti. Questo modello di discriminazione era particolarmente forte quando il discorso proveniva dai dueños dei gatti.

Credito: Oleg Ivanov.

La nostra adozione della «mascotabla» rafforza un legame che riflette le interazioni tra madre e figlio.

I cambiamenti nelle vocalizzazioni sul terreno si vedono nelle relazioni gatto-umano. Rispetto al lupo ancestrale, i cani hanno ampliato il loro comportamento di abbaiare per comunicare in modo più efficace con gli esseri umani e, proprio come con i gatti, interagiamo attraverso il dialogo con loro.

Nel corso del tempo, i gatti si sono evoluti per utilizzare segnali vocali che rispondono ai nostri istinti infantili. In combinazione con l'uso di questo discorso rivolto agli animali domestici, questa comunicazione bidirezionale evidenzia il rapporto unico che abbiamo sviluppato con i nostri amici felini.

In conclusione, sembra che i nostri genitori potrebbero risultare vincitori in questa relazione, adattandosi a richiedere cure e attenzioni da parte degli altri.

Per Grazia Carrollinsegnante di comportamento e benessere animale.
Scuola di Psicologia, Università della Regina di Belfast.

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